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Geschäftsreise auf Englisch - Geschäftsessen: sprachliche Stolpersteine

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Guten Appetit - Was kann alles schief gehen, wenn Sie mit englischen Geschäftspartnern ein Restaurant besuchen?

Building good business relations with international customers is a necessary part of our professional lives. And one step in this process is inviting people to dinner in a nice restaurant. Here you hope to relax with your guests, start the process of relationship building on a more personal level and enjoy a good meal together.

Now every society has its different rules of etiquette and it\'s good to realise that these differences can sometimes work against our attempts to create a positive feeling. Let\'s imagine you are entertaining some British guests in a London restaurant. What kind of things can go wrong? You can probably spot the potential problem in each short situation.

a) As you enter the restaurant with a female British colleague, you go in first in order to show the way and to deal with the headwaiter. Your colleague looks a little surprised.

b) You call over the waiter by clicking your fingers and calling, \'Waiter!\' He seems to deliberately ignore you for a while.

c) When he finally arrives you say, \'Four beers and the card.\' At first he looks irritated and then confused. You eventually get the beers and at the same time the restaurant business card.

d) You are surprised that when the drinks arrive your British colleagues simply say, \'Cheers\' and drink without waiting for you to respond.

e) You recommend the pork medallions in mustard sauce to the one black member of the British group but he firmly refuses.

f) When the food arrives you say, \'Good appetite\' and wonder why the woman in the group smiles and says, \'It\'s only a salad!\'

g) Later on you politely suggest, \'We must not have the desert.\' Everyone smiles and agree to only have coffee.

h) Finally, as you leave, you say, \'Gute Fahrt! - as we say in Germany.\' One of the party laughs loudly and is given disapproving looks by the others.

Let\'s look at each of those situations.

In a) the British woman probably expects to go into the restaurant first, unlike her German counterpart who expects the man to go ahead to deal with practicalities.

b) Probably finger clicking is not the best way to get good service anywhere but the use of the rather abrupt \'Waiter!\' sounds very overbearing. It would be better to catch the waiter\'s eye and say, \'Excuse me\'.

c) Some polite packaging is needed when ordering a drink and the correct word is, of course, \'menu\'. \'Could we have four beers and the menu please?\'

d) In Germany, when people say, \'Prost!\' it\'s expected that you drink simultaneously and look each other in the eye. This is not the same in the UK where it\'s more casual.

Britain is a very multi-cultural society and in e) the black British businessman might well be a Muslim.

In f) The direct translation of \'Guten Appetit\' could sound as if you are commenting on how much food the other person has ordered!

g) There are two problems here. Firstly the word is \'dessert\', usually pronounced \'dizert\'. The Sahara and Gobi are \'deserts\'! Secondly the direct translation of \'Muss Nicht\' has the opposite effect of offering a choice. It sounds as though the host is strongly suggesting that no one should have dessert.

It\'s often nice to use your own language to bridge cultural differences. The only slight problem in h) is the similarity of the German word \'Fahrt\' to the rather crude English word \'fart\' meaning \'Furz\'.

In cross-cultural situations things can always go wrong. But cultural mistakes only really interfere in the relationship if there is mistrust or suspicion there already. If people like you and trust you, they forgive any such mistakes. In fact cultural differences are often a great small talk ice breaker over dinner - and this then allows us to laugh together at any differences.

© Ken Taylor (Senior Associate - PSA International GmbH & Co KG)

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