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Der Apostroph

Schlagwörter: English Trainer, Businessenglish, Meeting auf Englisch, Korrespondenz, OWAD, Grammar, Grammatik

Apostrophes are those little comma-shaped curvy lines that you see hanging from the tops of letters. In English, the apostrophe is used for three purposes:

• To indicate possession

• To form contractions
• To form plurals

Indicating possession

To create the possessive in German you’d say the desk of the secretary or the menu of today, for example. This would be written using von or using the genitive -s ending (without an apostrophe!). You could express these concepts the same way in English as well, but they would sound strange because English speakers are used to hearing and reading possessive expressions formed with apostrophes: the secretary’s desk, today’s menu.

Unfortunately, the placement of the apostrophe isn’t as straightforward as one may think, which is why so many people – including native speakers – often get it wrong. Here are the rules:

Possession by one owner

The possessive singular is formed by adding an apostrophe and the letter s to the owner:
the customer’s service contract

the manager’s expense account

someone’s mobile phone

in everyone’s best interests

the VIP’s hotel room

the curve on the 3’s top

Possession by multiple owners

Add an apostrophe and an s to plural nouns that do not end in -s:

women’s rights movement men’s room To plural nouns ending in -s, add only an apostrophe:

customers’ feedback our printers’ maintenance requirements

Joint or separate possession

Add an apostrophe and an s to compound phrases showing simultaneous possession, and decide if one apostrophe is needed for all owners or if each owner requires a separate apostrophe:

Robert and Matthew’s offices (a shared group of offices) Robert’s and Matthew’s offices (each has his own group of offices)

Compound expressions used as a single noun

the manager-in-charge’s name the editor-in-chief’s workloadNote that the plural ending of such compound expressions is applied to the noun:

managers-in-charge, editors-in-chief

The possessive of compound plurals, however, is usually formed with of for better sound:

the names of the editors-in-chief the names of the managers-in-charge

Possessive pronouns

An apostrophe is not used with possessive pronouns: his, hers, its, ours, theirs, yours. Examples:

His car is parked outside. The responsibility is hers.

Forming contractions

Apostrophes are also used to mark the absence of letters in contractions:
(of the clock) = o’clock he will = he’ll, he will not = he won’t I will = I’ll, I will not = I won’t he is = he’s, he is not = he’s not or he isn’t I am = I’m, I am not = I’m notdo not = don’t, are not = aren’t we are = we’re they are = they’re she did not = she didn’t 2005 = ’05

Except for o’clock, contractions are never used in formal writing.

Forming plurals

Apostrophes are not used to form the plurals of letters, numbers, abbreviations and words referred to aswords (but in American English, they are!). Single quotes may be needed, however, when the result would otherwise look like another word:

Jonathan uses too many ’I’s when he writes his e-mail, and he forgets to dot his ’i’s when he writes letters.

The VIPs arrived at the meeting facility 20 minutes early.

Martha’s 3s often look like 8s.

Barry knows the ins and outs of sales.

the 1960s, back in the 80s, in the early 2000s

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