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Grammatik auf Englisch - Das lästige Komma

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A long-observed rule of using commas has always been “put them where you would naturally pause when you are speaking”. The difficulty in following this is that if you’re not a native speaker, it can be difficult to know where a native speaker would pause in every case. To make matters more difficult, exactly where a speaker would pause can differ from region to region and dialect to dialect. Your best bet: forget this rule and use commas only where the rules of grammar call for them.

Let’s review the rules that have the greatest bearing on business correspondence, shall we?

Rule 1: Join clauses
Join two main clauses that are related, similar in structure or linked by and, but, nor, or and yet.


EU citizens should stand in this line, but Germans should stand in the line over there.

Exception: If both clauses are very short and the sentence seems more natural without a comma, leave it out.
Just do as you’re told and you’ll avoid stress.

Rule 2: Separate and isolate
Commas are required to separate or isolate various constructs.

Vocative expressions
How would you like these packaged, sir?
Do you really believe, ma’am, that the crisis will be over in six months?
Ladies and gentlemen, the Queen will now entertain your questions.


Direct speech
“I haven’t seen him today”, said Mary.
“I think”, said Tom, “that you’re completely out of your mind”.


Interjections and brief comments
Yes, I’ll be there at 10.
She quit three days ago, you know.
He started last week, I believe.
Oh, I didn’t know that.


Clarification
Mr Smith, my gardener, told me to put peanut butter on my rose bushes.
This is Telly, my husband.

Be careful with these. If you reverse them, a comma should not be used.
This is my husband Telly.
My gardener Mr Smith told me to put peanut butter on my rose bushes.


Rule 3: Surround information
Commas can be used like parentheses to add additional information. Commas are preferred when the information is closely related to the surrounding text.

My Chinese counterpart, who is based in Beijing, speaks fluent English.
Mr Jamison, hoping to cool the situation down, offered the customer a discount on his next purchase.


Example:
All employees who live outside of Europe are entitled to the same employment benefits as their European colleagues.
The printer that was installed at the end of the hallway is not working.


Rule 4: Numbers
Use commas to separate numbers into units of three starting from the right.

$2,300.56
£123,456,789.01


Use a comma to separate the name of the day from the date:

Friday, 13 September 2012
We shipped those to you on 7 October 2011.


Do not use a comma anywhere else in a date. In American English, it is customary to use a comma before the year if a date is provided:

July 15, 1971
We shipped those on October 7, 2011.


Rule 5: Addresses
Use commas to separate components of an address that is placed on a single line:

170 Maxwell Street, West Beach SA 5024, Australia
When using the multi-line format, no commas are used anywhere.

Rule 6: Prevent ambiguity
Commas are used to avoid ambiguity that would result without them.

Double words
All the documents we do have, have been in storage for at least a year.

Disambiguation
We’ll go to London, perhaps next year.
We’ll go to London perhaps, next year.
I recognised the woman who greeted me, and smiled.
I recognised the woman, who greeted me and smiled.


Rule 7: Lists
With a list of three or more items, the Oxford Style Guide calls for religious use of a comma before the and or or at the end:

We bought the red, green, and yellow ones.
He doesn’t know yet if he should go to London, Paris, or Amsterdam.


But note:
Notice the smooth texture of the red ones, the rough texture of the green ones, and the strange-looking yellow ones.

Here, if you leave out the last comma, the reader may think the yellow ones are also rough. Use a comma to disambiguate.

Rule 8: The comma commandment
Thou shalt not use a comma if it would separate a subject and a verb or a verb and an object.


Anyone who is blessed with enough intelligence to keep his cool even when things are going badly wrong would be good for this position

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