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Grammatik auf Englisch - Do oder make?

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German speakers often find it difficult to translate the concept machen into English and get it right in every context. For many, it seems as if there are no rules. The problem is compounded by the fact that native speakers often understand what you mean to say and would never risk being impolite enough to correct you.

The rules are simple. It’s the existence of certain common expressions that violate the rules that cause the confusion. To correct any problems you may be having once and for all, focus on learning the common expressions, then keep the rules in the back of your head for use in every other case.

Using do
Do is used for general actions. This means a specific action is not being mentioned. For example:

What are you doing after the meeting?
Shouldn’t I close the door before we talk? Yes, please do so.
I would never want John’s job. He does the same job every day.
What did you do yesterday? Oh, I don’t know. I did a lot of things.


Using make
Make is used to convey the concrete action of create or produce or manufacture. It often implies the use of creativity:

I just made coffee. Would you like a cup?
Our facility in Morocco makes umbrellas.
My jacket is made of real Andorran wool, but it was made in China.
I just made a wedding cake for my daughter.
I just made a sweater for my nephew.


Compare do and make
This should help make the difference between general action and specific action concrete:

What did you do yesterday? (general)
I ate breakfast, drove to the office, made myself a cup of tea, wrote a report, gave a presentation, drove home and baked a cake. (concrete)
What do you do in your personal time? (general)
I like to go running. I make art deco lampshades. I collect coins. (concrete)


Expressions using do
Up to this point, the rules are clear. The following, commonly used and fixed expressions using do, however, can throw you for a loop. As a generality, any expression referring to a job, responsibilities or routine efforts that involve no creativity or fun and do not produce a result use do:

do the washing / do homework / do housework / do lab work / do a lot of good / do someone a favour / do a course / do exercises / do a job / do business / do a lot of harm / do one’s best / do something right / do something wrong / do something well / do something badly / do the minimum / do the maximum / do the gardening / do a lot of work / do a lot of damage / do the shopping

Examples:

Sarah always does the minimum she needs to do to get by.
I always try to do my best.
Timothy has just done a training course at Gillet’s House of English.
We did a lot of work yesterday to finish things on time, and you just ruined everything.
Would you mind doing me a small favour?
I think we can do business with him.



Expressions using make
Expressions using make can lead you up the garden path as well, especially because do seems more appropriate in some cases.
These set expressions tend to describe things you do when you communicate:

make a promise / make a mistake / make a telephone call / make an excuse / make a complaint / make an arrangement / make an appointment / make a profit/loss / make a threat / make a fuss / make a fortune / make an offer / make money / make a journey / make an effort / make progress / make a decision / make a choice / make a face

Examples:

Let me just make a telephone call before we go.
I think we’re making some good progress now.
We made a loss last year.
I had to make some difficult decisions.
I think you may have made a mistake here.



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